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In Memoriam: Dr. Raymond Boudon

Jul 2 2013

Dr. Simon Langlois (University of Laval)

The French sociologist Raymond Boudon died on April 10th at the age of seventy-nine in Paris. With his passing, sociology is bereft of one of its finest thinkers and practitioners and the author of a considerable and original body of work. Most notably, we owe Boudon the accomplishment of having restored the individual in the analysis of social phenomena in the tradition of Max Weber, but also, more surprisingly, in the tradition of Émile Durkheim since he proposed an original re-reading of the latter’s work challenging the conventional holistic and determinist interpretation.

Boudon elaborated the concept of individual rationality in the explanation of social and economic phenomena. Being critical of rational choice theory, Boudon distinguished several types of rationalities, such as the rationality of values, an idea that has spurred new avenues of sociological research. According to him, values are not arbitrary and relative but rather soundly founded on shared good reasons (les bonnes raisons) providing a standard by which some values may be considered preferable to others, such as gender equality. From this idea he composed a radical critique of cultural relativism, notably in Renouveler la démocratie, Éloge du sens commun, which led to advocating a kind of sociology in which ethical and axiological choices should be rationally explained.

His last works on individual and collective beliefs may be considered milestones in sociology. Why do individuals believe what they believe? How to explain the success of certain theories, which, with hindsight, have revealed themselves false or of limited external validity? Why do people participate in totalitarian regimes and why were certain 20th century intellectuals so prone to ignore the atrocities committed under them? Why do certain people participate wholeheartedly in social movements while others do not participate at all? These are just some of the bold and highly pertinent questions he came to address in his later career.

Contrary to a common critique he has received, the individual as defined by Boudon is not an atom abstracted from time and space, but rather a person whose actions and decisions are firmly rooted in context, an important concept in his sociological approach. For this reason, the choices of a socially embedded actor are not optimal, nor always satisfying. Boudon has also made an important contribution with his concept of effets perversto describe a type of consequences which although unintended by individual actors nonetheless collectively arise from their actions, like the debasement of university diplomas or the aggravation of economic crises.

Boudon leaves us a rich heritage of books that have aged well since his goal was to construct a solid scientific corpus based on what he called des savoirs fondés, that is knowledge based on empirically verifiable observations and theories that do not refer to what he called in French a “boîte noire”. The clearest expression of this goal is to be found in La sociologie comme science (2010), a book that may be considered his legacy and in which the reader will also find an autobiographical essay.

Raymond Boudon did not attempt to establish a school of thought, or as we say in the jargon faire école, nor did he wish to establish himself as a maître-à-penser, contrary to other renowned sociologists of his generation. He did however build a solid body of work while in charge of an important research chair, le Groupe d’étude des méthodes de l’analyse sociologique de la Sorbonne(GEMAS), and while at the helm of L’Année sociologique. His works have had a great influence in the social sciences and have inspired a great number of essays and shall surely continue to do so.

Boudon co-founded the collection Sociologies in 1977 at Les Presses Universitaires de France, often referred to as the blue collection, which now boasts over 150 titles. This sociology collection is undoubtedly the most important in French speaking countries and probably the most important in the world. While it can be easily overlooked, the plural form used in the title of the collection is a telltale sign of his open-mindedness. One will not only find in this collection a prised selection of works on the history of sociological thought, but also pioneering studies on social relations, such as social inequality, social movements and social conflict, etc.[i]

Boudon proposed interpretative schemas for social phenomena, such as social mobility and the inequality of education, and he build indispensable models to explain social change for the understanding of social reality. Boudon’s social actor behaves in a particular historical period, in particular structures, and in a particular context. In other words, Boudon’s sociology offers the proper theoretical tools to explain what Alexis de Tocqueville – an author he held in high esteem and those thoughts he helped incorporate in the sociological canon – called les faits anciens et généraux with les faits particuliers et récents.

Raymond Boudon was a foreign fellow of the Royal Society of Canada. He came twice to Laval University (Québec) in his career as a visiting professor and he was set to receive there an honorary doctorate in June 2013 during the celebration of the 75th Anniversary of the Faculté des sciences sociales. His illness prevented him from returning to Québec and visiting his friends and colleagues this spring, a situation over which he expressed regret.

 

Raymond Boudon (1934-2013), sociologue et ami du Québec

Le sociologue français Raymond Boudon est décédé le 10 avril à Paris. La sociologie perd avec lui l’un des grands de la discipline et l’auteur d’une œuvre considérable et originale. Elle perd aussi un homme chaleureux et très ouvert, que j’ai eu la chance de côtoyer de près d’abord comme directeur de ma thèse de doctorat à la Sorbonne puis comme membre du comité de rédaction de la revue L’Année sociologique.

 

On doit à Boudon d’avoir réhabilité la place de l’individu dans l’analyse des phénomènes sociaux, dans la grande tradition de Max Weber et même d’Émile Durkheim dont il a proposé une relecture originale de l’œuvre, à distance de la vision convenue d’un holiste déterministe.

 

Boudon a élargi la conception de la rationalité de l’individu dans les explications des phénomènes sociaux et économiques. Critique de la rationalité instrumentale (rational choice), il a distingué divers types de rationalité, comme celle des valeurs, une idée qui a ouvert des pistes nouvelles en sociologie. Pour lui, les valeurs n’étaient pas arbitraires, mais plutôt fondées sur de bonnes raisons partagées de juger que certaines d’entre elles (l’égalité entre les femmes et les hommes, par exemple) étaient préférables à d’autres, et il avait tiré de cette idée une critique radicale du relativisme culturel contemporain. Pour lui, les choix éthiques et axiologiques (liés aux valeurs) devaient être expliqués rationnellement et ainsi départagés.

 

Ses derniers travaux sur les croyances, individuelles et collectives, ont marqué la sociologie. Pourquoi les individus croient-ils ce à quoi ils croient? Comment expliquer le succès de certaines théories qui, avec le recul, se sont avérées fausses ou de portée limitée, comment expliquer l’adhésion à des régimes totalitaires et l’aveuglement des intellectuels devant ces derniers au 20e siècle? Comment expliquer que certains s’engagent à fond dans des mouvements sociaux et d’autres, non? On le voit, sa sociologie s’est attaquée à de grandes questions, pertinentes aussi pour comprendre les grands enjeux de société.

 

Contrairement à une critique qui lui a été parfois adressée, l’individu défini par Boudon n’est pas un atome désincarné: les décisions individuelles et les comportements sont au contraire ancrés en société, encadrés et situés en contexte social, d’où l’idée importante que les choix ne sont pas par nature optimaux ni satisfaisants. On lui doit une grande idée, passée dans le langage courant, celle des «effets pervers» –qu’il a par la suite préféré qualifier d’effets inattendus ou de phénomènes de composition– pour décrire des résultats inattendus ou contraires aux intentions de chacun comme la dévalorisation des diplômes ou l’aggravation des crises économiques.

 

Une œuvre majeure

Boudon laisse en héritage de nombreux livres, qui ont bien vieilli, car il s’est attaché à construire une œuvre scientifique solide, ce qu’il appelait «des savoirs fondés», dont il a lui-même décrit les orientations et les intentions dans La sociologie comme science, qui est un peu son testament et dans lequel on trouvera un essai autobiographique.

 

Raymond Boudon n’a pas «fait école» ni voulu se constituer en maître à penser, contrairement à d’autres grands sociologues de sa génération. Il a construit une œuvre solide tout en animant un important laboratoire de recherche, le Gemas à Paris, et en dirigeant l’importante revue fondée par Émile Durkheim, L’Année sociologique. Ses travaux ont cependant eu une énorme influence et ils ont inspiré un très grand nombre d’essais en sciences sociales.

 

La «collection bleue» Sociologies des Presses universitaires de France qu’il a dirigée à partir de 1977 (notez le pluriel de l’intitulé, qui témoigne de son ouverture) est la plus importante du genre en sociologie de langue française, et probablement en sociologie tout court, avec environ 150 ouvrages parus. S’y côtoient des travaux d’histoire de la pensée et de théorie sociologique, mais aussi des études sur les processus sociaux (inégalités, mouvements sociaux, etc.) et sur les questions de société 1.

 

Boudon a proposé des schémas d’intelligibilité des phénomènes sociaux comme la mobilité sociale ou les inégalités devant l’éducation et il a construit des modèles indispensables à l’explication du changement social et à la compréhension du réel. L’acteur social théorisé par Boudon agit à une époque donnée, dans des structures données, dans un contexte donné.

Dit autrement, la sociologie de Boudon permet d’expliquer «les faits anciens et généraux», pour reprendre les termes de Tocqueville –un auteur qu’il affectionnait et qu’il a ramené dans le giron de la sociologie– tout en étant attentif «aux faits particuliers et récents».

 

Un ami du Québec

Parisien de naissance et Normand d’adoption, Raymond Boudon était un ami du Québec, fréquenté depuis le temps de ses études à Columbia University (New York) et à l’occasion de divers séjours en sol nord-américain. Lui et sa femme Marie-Rose aimaient venir dans la ville de Québec et ils avaient une affection particulière pour la Côte-Nord et la région de Tadoussac, pour les grands espaces battus par le vent.

Raymond Boudon a été 2 fois professeur invité à l’Université Laval et il devait y recevoir un doctorat honoris causa en sociologie en juin 2013, à l’occasion des fêtes du 75e anniversaire de la Faculté des sciences sociales. La maladie l’a empêché de revenir au Québec et de revoir collègues et amis ce printemps, et il s’en montrait désolé.



[i]Those interested in the works published in this collection may consult my essay “The PUF Sociologies series: A major source of scientific knowledge in contemporary sociology,” in Mohamed Cherkaoui & Peter Hamilton (eds), Raymond Boudon. A Life in Sociology, Volume 4, Oxford (UK), The Bardwell Press, 2009, 261-282. The liber amicorum offered to  Boudon contains 83 contributions on his works or inspired by them.

 Référence(s)

1 Voir mon essai sur les ouvrages parus dans cette collection: S. Langlois, «Trente ans de sociologie en France», Commentaire, volume 31, numéro 121, printemps 2008, 349-359

 

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